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美司法部阻止AT&T收购时代华纳胜算几何?

更新时间:2017-11-16 19:25:50 来源:华尔街日报中文网 作者:佚名

如果美国司法部提起诉讼来阻止美国电话电报公司(AT&T Inc., T)对时代华纳公司(Time Warner Inc., TWX)的收购计划,可能会引发新的法律问题,令这桩数十年来最宏大的反垄断案件之一很难阻止。

在典型的并购案件中,美国政府会对两家有直接竞争关系公司的合并计划发起挑战。但美国电话电报公司与时代华纳公司的交易是所谓的垂直合并,即两家公司的业务互补,前者拥有有线电视、无线和卫星传播业务,后者拥有广受欢迎的内容,包括HBO以及有线电视新闻网(CNN)、TBS和TNT等Turner网络上的节目。

美国政府不时会对垂直并购交易表示担忧,但几十年来还没有提起过诉讼,这意味着,如果起诉美国电话电报公司,将需要由一位法官来应对法院近年来不曾面对的法律问题。

乔治城大学(Georgetown University)经济学及法学教授Steven Salop称,垂直并购固然具有重要的反垄断意义,但已有30多年未见。

美国司法部官员已告知美国电话电报公司,如果该公司控制了如此多受欢迎的视频内容以及传播渠道(包括通过卫星部门DirecTV),他们担心该电信巨头会获得压制竞争的优势。美国司法部已经在为发起法律挑战做准备,以应对和解无法达成的情况。

据知情人士称,司法部近期就联合发起政府反垄断诉讼联络了一些州检察长。各州的反应尚不得而知。

法律观察人士称,政府可能在诉讼中提出几个理由,美国电话电报公司也可能会做辩解。斯坦福大学(Stanford University)经济学教授Roger Noll说,反对或支持都不是什么疯狂之举,胜负很难预料。

美国电话电报公司指出,司法部是杞人忧天,尤其是现在这个时代,消费者可选择的节目越来越多,很多人不再使用付费电视服务。该公司表示,该交易会让电影和电视的价格对消费者来说更低廉,司法部对这桩垂直交易的质疑并无切实依据,尤其是考虑到司法部已经批准了众多其他交易,包括康卡斯特(Comcast Corp.) 2011年收购NBCUniverisal。

司法部可能提出的一个观点是,合并后的美国电话电报公司将有能力使时代华纳(Time Warner)旗下频道收取更高的节目费,此举不利于与其竞争的有线和卫星电视公司,也不利于在线付费电视分销行业的发展。

Noll说,司法部在这个问题上最有力的论据可能与体育节目有关,因为即便人们认为必须要看的频道越来越少,体育节目的需求依然强劲。

比如,时代华纳的Turner与CBS Sports共同拥有播放NCAA男子大学篮球锦标赛的权利。TBS播放部分职棒大联盟的季后赛,而TNT则在播放NBA篮球比赛方面处于领先位置。

Noll表示,如果你是一个与之竞争的付费电视分销商,而美国电话电报公司在节目费问题上立场强硬,那么体育会是最难绕过的一环。

在这方面,司法部可能主张,合并交易将使美国电话电报公司能够优先照顾自身内容,而损害竞争对手和消费者的利益,比如将与其竞争的频道放到收费更高的服务套餐中。

不过也有相反的观点认为,如果美国电话电报公司采取这种策略,将自取失败。

比如,DirecTV上收视不佳的竞争对手频道可能促使用户转向其他供应商。同时,如果更高的收费导致其他付费电视供应商选择放弃时代华纳旗下频道,那么观看这些频道的人数将有所下降,从而对广告价格和收入造成影响。

在宾夕法尼亚大学法学院任教的著名反垄断专家Herbert Hovenkamp称,政府可能难以反驳这些言之凿凿的论点。

Hovenkamp表示,如果司法部给出的反对理由只是美国电话电报公司可能会优先照顾自身内容或歧视其他频道,那么直觉告诉他这远远不够。

Hovenkamp称,如果美国司法部发现任何美国电话电报公司内部沟通显示出反竞争意图,在法庭上获胜的可能性会更大。

另外两个大问题也可能对诉讼案件造成影响。

一个是康卡斯特,该公司收购NBC之后在内容和发行方面具备了强劲实力。《华尔街日报》(The Wall Street Journal)曾报道,一些司法部官员认为,美国政府没有采取足够行动来阻止或限制康卡斯特与NBC的交易。如今,美国司法部可能会认为,康卡斯特和美国电话电报公司将是主导未来节目和发行市场的两大公司,会对其他视频内容所有者和付费电视发行商构成挤压。

第二个问题是,特朗普(Donald Trump)去年竞选期间所作的不同寻常的承诺,即特朗普政府将阻止美国电话电报公司的这桩交易。美国司法部已经表示,白宫并未影响调查;但美国电话电报公司可能尝试质疑政府的动机。

斯坦福大学的Noll称,特朗普令美国司法部陷入困境。

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